La tragedia del huracán Katrina comenzó hace más de 100 años

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La tragedia del huracán Katrina comenzó hace más de 100 años

Al mudarse a Nueva Orleans después de toda una vida en el gélido noreste, una de las primeras cosas que noté, en medio de la calidez y el color y música , es que los habitantes de Nueva Orleans son conversadores. Esto puede ser una sorpresa para un recién llegado: la primera vez que un extraño comenzó a charlar amistosamente conmigo en un bar, asumí que estaban tratando de venderme algo. Otra cosa que descubrí rápidamente es que cada local tiene una historia del huracán Katrina y no se avergüenza de compartirla.

Ahora que el coronavirus ha silenciado groseramente a esta ciudad profundamente musical, temporalmente, esperamos, al menos hay mucho tiempo para leer sobre 'La ciudad que se olvidó de las preocupaciones'.


Esa frase un tanto caprichosa resuena un poco diferente después de leer el profesor de historia de Tulane Andy Horowitz Katrina: una historia, 1915-2015 , que investiga las diferentes fuerzas sociales, políticas y económicas que actuaban mucho antes de que se rompieran los diques.

Horowitz define la historia como 'contar las historias de otras personas' y los habitantes de Nueva Orleans tienen muchas. La ciudad ha estado en medio de controversias y contradicciones prácticamente desde su inicio: bohemia y refinada, racialmente diversa pero segregada, llena de recursos pero en quiebra perpetua, políticamente igualitaria pero profundamente corrupta, alimentando todo tipo de talento artístico que a menudo termina abandonando la ciudad. . Muchos de los problemas que han angustiado la historia moderna de NOLA se reflejan en la infraestructura de la vida estadounidense. Como sostiene Horowitz, la agencia humana es parte de esto, pero “la gente no tiende a encontrarse viviendo en lugares de riesgo debido a la mala suerte cósmica. Las estructuras de poder los empujan allí '.

Puedes verlo en las diferencias entre las krewes de Mardi Gras. El krewe de Rex está compuesto en gran parte por la élite blanca de la ciudad. Viajan muy por encima de la calle en carrozas bien iluminadas y de elaborado diseño, enmascarados y vestidos para parecerse a la realeza, arrojando baratijas de plástico a las multitudes que llenan las calles.

Por el contrario, Social Aid and Pleasure Clubs se basan en el vecindario y están compuestos principalmente por personas negras, que pudieron brindar diferentes servicios sociales, como desfiles callejeros y procesiones fúnebres, el origen de los famosos funerales de jazz de Nueva Orleans, que son a la vez callejeros. desfiles y procesiones fúnebres, con bandas de música y una “segunda fila” de participantes del vecindario que, en el camino de regreso del cementerio, hacen su propio ruido alegre.


Cada club lleva a cabo un desfile de segunda línea una vez al año, y hay suficientes para tener una segunda línea casi todos los domingos. Las segundas líneas pasan por los barrios donde viven los miembros. Los miembros de SAPC se disfrazan, pero no usan máscaras; sus desfiles están destinados a celebrar quiénes son, no la fantasía de ser otra persona. No se arrojan baratijas desde arriba; las segundas filas avanzan a pie, y en lugar de ser empujados hacia la acera, todos se unen y siguen a la banda por el vecindario.

Los restos de Katrina, contrariamente a lo que afirmaron los que estaban en el poder en ese momento, no fueron sin precedentes ni fueron un 'acto de Dios' impredecible. En septiembre de 1965, el huracán Betsy golpeó 'como un mazo' y fue considerado el peor desastre natural que el país haya visto jamás. El derrumbe de los muros contra inundaciones a lo largo del canal industrial de la ciudad inundó el Lower Ninth Ward, en gran parte afroamericano. El progreso que se había logrado recientemente en materia de derechos civiles en Washington también ayudó a establecer comunidades de color en esa área que hicieron que la gente sintiera que tenían una asociación en el gobierno federal, que lamentablemente respondió ofreciendo préstamos para la reconstrucción que eran el equivalente a una segunda hipoteca en ahora casas en ruinas.

Esta torpeza burocrática, entre muchos otros factores, hizo que muchos lugareños se sintieran víctimas no solo de un desastre natural sino de la política oficial del estado, una queja que retumbó en voz alta unas décadas más tarde con Katrina. Para su crédito, el entonces presidente Lyndon Johnson tomó una linterna y se movió entre los escombros para informar a la gente que su presidente estaba con ellos. De alguna manera, es una imagen divertida, pero en retrospectiva parece casi heroica dado que es difícil imaginar a George W. Bush o Donald Trump haciendo algo remotamente parecido. A raíz del huracán Betsy, un congresista local anunció cruelmente a la comunidad negra que 'este no era el momento para cargos de ningún tipo' o un momento para 'apoyarse en otros', otros en este contexto se refieren a la estructura de poder político mayoritariamente blanca. . Como de costumbre, ya sea en una crisis o no, el mantra de las élites estadounidenses es el socialismo para los ricos, la libre empresa para los pobres.

Una de las razones por las que Bush estropeó tanto a Katrina fue por la rutina de Washington en torno a la exasperante pregunta de si un desastre dado es, en última instancia, un problema federal o estatal. Este es un tema particularmente oportuno, dado que la administración Trump juega al golpe con su respuesta a la pandemia y su insensibilidad generalizada sobre el sufrimiento de los negros. Este oportunismo discriminatorio también está profundamente arraigado en la historia de NOLA. En la década de 1920, cuando se descubrió petróleo en el Golfo de México, el astuto, cínico y abiertamente racista fiscal de distrito Leander Pérez maniobró para privatizar grandes cantidades de tierras públicas, arruinando los humedales de Luisiana que ayudan a contrarrestar los impactos de los huracanes y privando de derechos a quienes lo habían hecho. Vivió y trabajó en la zona durante generaciones. Pérez luego usó sus enormes ganancias para crear un mini-feudo y apoyar a segregacionistas como Strom Thurmond y George Wallace en sus campañas presidenciales, que a menudo usaban la retórica sobre los derechos del estado como tapadera para la segregación.


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El relato lúcido, detallado y equilibrado de Horowitz de los largos y tortuosos caminos que conducían a Katrina refuerza una de las lecciones más importantes de la historia. De manera admirable, también expone la teoría de la conspiración posterior a Katrina de que el gobierno voló intencionalmente los diques en su contexto adecuado, como una expresión del dolor innegable de una comunidad herida. Como él mismo dice, 'para bien o para mal, las cosas podrían haber sido diferentes'. Le envié un correo electrónico a Horowitz sobre esta misma pregunta y cómo se puede reconstruir Nueva Orleans una vez más.

Horowitz habló con The Daily Beast en una entrevista por correo electrónico sobreKatrina: una historia, 1915-2015.

qué te inspiró a escribir este libro?

En 2005, estaba un par de años fuera de la universidad y vivía en mi ciudad natal, New Haven, Connecticut. Recuerdo ver las fallas de los diques en la televisión, ver a Nueva Orleans llenarse de agua. Me acosté esa noche reconfortándome con la idea de que mañana veré al país más poderoso de la historia del mundo hacer algo inequívocamente correcto, y será increíble. Al día siguiente, las cosas solo empeoraron. De alguna manera, este libro, y mi carrera desde entonces, se ha centrado en calcular la distancia entre el país en el que pensé que vivía y el país en el que realmente vivo.


¿Cuál es el significado de tratar la historia de Katrina como si se remonta a un siglo entero?

La mayoría de los relatos de Katrina comienzan con la llegada del huracán o en el terrible momento en que se rompieron los diques. Hacerlo es coherente con la forma en que imaginamos los desastres en general: que son catástrofes que surgen de la nada para alterar el orden normal de las cosas. Pero quería rastrear las causas y consecuencias de Katrina a lo largo del tiempo para seguir la idea de que los desastres son eventos menos discretos que procesos históricos que se desarrollan a lo largo del tiempo. Quería entender quién construyó los diques y por qué. Quería saber quién desarrolló los vecindarios que eran más vulnerables y por qué eran vulnerables, y quién vivía en esos vecindarios y por qué. Responder a este tipo de preguntas exigía mirar más atrás en el tiempo.

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Tratar a Katrina como historia y situarla en el contexto histórico del desarrollo de la zona metropolitana de Nueva Orleans desestabilizó muchas de mis ideas iniciales sobre el desastre. Por ejemplo, me sorprendió saber que ni la raza ni la clase de los habitantes de un edificio fue un factor de predicción particularmente fuerte de si una casa se inundó en 2005; La edad de un edificio, sin embargo, fue un fuerte predictor. La mayoría de las casas construidas en los siglos XVIII y XIX no se inundaron, pero la mayoría de las casas construidas en el siglo XX sí lo hicieron. Como escribo en el libro, “no fue principalmente la Nueva Orleans pobre o la Nueva Orleans rica, ni la Nueva Orleans blanca o la Nueva Orleans negra lo que se inundó durante el Katrina. Era la Nueva Orleans del siglo XX '.

Los desastres no surgen de la nada para cambiar la historia. Más bien, son productos de la historia que parecen trastocar.

Un tema que surge una y otra vez es la idea de que las corporaciones y los políticos utilicen la retórica sobre los 'derechos de los estados' como una especie de hoja de parra ideológica para impulsar todo tipo de cosas muy antidemocráticas: la dominación petrolera, la segregación, la chapuza de la respuesta federal. a Katrina.

Las personas familiarizadas con la historia de Estados Unidos saben que los 'derechos de los estados' son un reclamo constitucional frecuente hecho por racistas blancos que buscan proteger la esclavitud en el siglo XIX, o la segregación en el siglo XX de la supervisión o intervención federal. Descubrí que también se usaba para defenderse de la supervisión del desarrollo petrolero, como usted menciona.

El esfuerzo conservador de siglos para debilitar al gobierno federal bajo la bandera de los derechos de los estados ha causado un daño increíble. Un estado más débil puede ofrecer menos protecciones. No quiero que me malinterpreten aquí: la supremacía blanca beneficia a los blancos y perjudica a todos los demás. Pero debido a que los derechos de los estados, es decir, el racismo, socavan el apoyo de los blancos al gobierno para ayudar a cualquier estadounidense, independientemente de su raza, a veces también puede dañar a los blancos.

El continuo fracaso de Estados Unidos para prevenir muertes masivas, sufrimiento y colapso económico durante la pandemia ofrece una muestra aterradora de lo que quiero decir. Este sufrimiento lastima desproporcionadamente a las personas que no son blancas, pero las personas blancas no son inmunes a él. Y protecciones federales más fuertes hubieran beneficiado a todos.

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Hay muchos ejemplos de este proceso en funcionamiento en la historia de Katrina. Aquí hay uno: después del huracán Katrina, casi todos los habitantes de Nueva Orleans querían lo que se llamó un 'sistema de diques de categoría 5', un sistema de protección que intentaba proteger la región de huracanes muy grandes. Pero la resistencia conservadora al gasto federal en interés público llevó al Congreso a aprobar solo un sistema de protección contra huracanes comparativamente modesto. Espero vivir para verlo abrumado.

Los medios de comunicación nacionales ciertamente promocionaron el horror de Katrina. Hubo referencias muy hiperbólicas a atrocidades en el Superdomo que en realidad no tuvieron lugar. ¿Por qué crees?

¿En una palabra? Racismo. Evidentemente, mucha gente blanca estaba dispuesta a creer que en cuestión de horas, los afroamericanos descenderían a una orgía de violación y canibalismo de bebés. Estos rumores no volvieron a surgir durante Katrina, por supuesto; se encuentran entre los estereotipos más antiguos de Estados Unidos y se activan durante tiempos de ansiedad blanca.

Si el gobierno federal no es de ayuda, tampoco parece que el mercado libre haya funcionado muy bien. Privatización no entregó . A mucha gente se le pagó mucho dinero, pero la mayor parte del dinero no llegó a la gente común ni construyó tanta infraestructura como se suponía.

Quizás la principal razón por la que tenemos un gobierno es regular y mitigar el funcionamiento del mercado. Por eso creo que es justo interpretar los abusos de empresas como ICF como fallas gubernamentales. ICF es la empresa con sede en Virginia a la que Louisiana subcontrató la administración de su programa de recuperación de viviendas 'Road Home'; ICF tardó años en distribuir la mayoría de las subvenciones, lo que dejó a los propietarios en el purgatorio o tal vez en algo peor. Pero el objetivo principal de la empresa no era ayudar a nadie, era obtener ganancias.

Y obtuvieron ganancias cuando el gobierno descuidó crear regulaciones que los hubieran obligado a operar en el interés público. Este fracaso no fue inevitable —los críticos en ese momento advirtieron lo que sucedería e identificaron lo que estaba sucediendo a medida que sucedía— que es lo que lo hace vergonzoso. El gobierno fue y sigue siendo capaz de manejar los problemas que planteó Katrina. Que haya fracasado no significa que no pudo haber tenido éxito.

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Usted escribe que “defendiendo su compromiso con el hogar y la autodeterminación, una coalición de grupos de vecinos afroamericanos y liderada por trabajadores obligó al Ayuntamiento a autorizar y habilitar su visión de reconstruir toda la ciudad. Esto fue menos un capitalismo catastrófico que una democracia ”. Me encantaría saber más sobre esto.

Ese pasaje se refiere específicamente a lo que se denominó el 'Plan Punto Verde' para Nueva Orleans: era un plan para convertir muchas de las áreas más bajas de la ciudad en infraestructura de control de inundaciones. Los planificadores lo entendieron como una forma humana, aunque tecnocrática, de proteger la ciudad de futuras inundaciones. Pero muchos residentes de los vecindarios que parecían estar debajo de esos puntos verdes de la propuesta, que eran en su mayoría afroamericanos, la entendieron como un esquema de gentrificación, un esfuerzo por desposeerlos y evitar que regresen a Nueva Orleans. Entonces, ellos se defendieron y tuvieron éxito: la ciudad abandonó el plan y permitió la reconstrucción en toda la ciudad. Mucha gente ha glosado la historia posterior a las inundaciones de Nueva Orleans como un proceso de capitalismo de desastres, pero no creo que ese marco se ajuste muy bien a la imagen que acabo de describir.

Ahora, sin duda, puede encajar con otros cambios de política que ocurrieron después de la inundación, pero no obstante, me preocupa que mientras que el 'capitalismo del desastre' —básicamente, la idea de que las empresas con fines de lucro aprovechan los momentos de agitación para instituir cambios neoliberales o capitalistas— Se ha utilizado con gran efecto para llamar la atención de la gente sobre la imposición de cambios de política a veces dramáticos, puede ser engañoso. Como a veces veo el término desplegado, hay una pizca de inevitabilidad al respecto. Cuando en realidad no existe una respuesta universal o inevitable a un desastre, las inundaciones no incitan a la gente a adoptar un cierto tipo de política. La respuesta de la gente depende enteramente del momento político, cultural e histórico. Podría citar ejemplos de socialismo de desastre, anarquismo de desastre y cualquier otra forma de respuesta política o ideológica al desastre.

Un argumento central de mi libro es que concebir ciertos momentos como “desastres” a menudo cega más que agudiza nuestra visión. En lugar de tratar los desastres como momentos excepcionales, eventos que ocurren fuera del orden normal de las cosas, deberíamos ver los desastres en la historia y como historia. Tienen lugar en el tiempo y, en última instancia, se gana más si se las comprende como parte de nuestra vida normal que como desviaciones de ella.

Ciertamente, creo que ese ha resultado ser el caso de Katrina. Hace quince años, quizás era fácil, o reconfortante, para los estadounidenses mirar a Nueva Orleans y ver que ese tipo de fracaso es una excepción. Pero después de los huracanes Sandy, Harvey y María, y en medio de esta pandemia, ya no aparece como una excepción. Es horrible darse cuenta de que Katrina puede haber estado presagiando la forma de los Estados Unidos del siglo XXI.