Esta estación espacial china se derrumbará, pero la próxima podría dominar

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Esta estación espacial china se derrumbará, pero la próxima podría dominar

La primera estación espacial de China, abandonada hace dos años, está cayendo hacia la Tierra y debería ingresar a la atmósfera el 1 de abril.

Pero no se preocupe. Es casi seguro que la estación Tiangong-1 de 9 toneladas y 35 pies de largo se quemará antes de que cualquier parte de ella pueda golpear la superficie de la Tierra.


La verdadera amenaza para el resto del mundo no radica en los restos en llamas de Tiangong-1, sino en el progreso tecnológico que representa la estación y lo que viene a continuación.

Si bien la administración Trump considera cortar los fondos para la Estación Espacial Internacional, actualmente el único hábitat espacial operativo del planeta, el gobierno chino está trabajando constantemente en una nueva estación orbital más grande que eventualmente podría reemplazar a Tiangong-1.

Si Trump se sale con la suya y los planes chinos se concretan, es posible que a mediados de la década de 2020 China sea el único país con una estación orbital.

La Administración Nacional del Espacio de China lanzó Tiangong-1 encima de un cohete Long March 2 en septiembre de 2011. Los astronautas chinos visitaron por primera vez la estación de 11 pies de diámetro en junio de 2012.


Beijing desmanteló oficialmente la estación cuatro años después en medio de informes de fallas técnicas. La órbita de Tiangong-1 comenzó a decaer lentamente, acercándola cada vez más a volver a entrar en la atmósfera de la Tierra.

La estación china no es la primera nave espacial importante que llega a un final ardiente asistido por la gravedad. La estación espacial estadounidense Skylab se quemó en la atmósfera en 1979 después de que la NASA perdiera su control. Varias naves espaciales Cosmos y Progress rusas también volvieron incontroladas a la Tierra.

'China ha [actuado] ni más ni menos responsablemente que cualquier otra nación con respecto al Tiangong-1, ya que muchos cientos de naves espaciales han vuelto a entrar en la atmósfera de la Tierra, muchas de ellas mucho más peligrosas', Clay Moltz, experto espacial de la Naval Escuela de posgrado en California, dijo a The Daily Beast.

En diciembre, la agencia espacial china advirtió a las Naciones Unidas sobre el inminente incendio de Tiangong-1, señaló la portavoz de la NASA Cheryl Warner. El Centro de Operaciones Espaciales Conjuntas de la Fuerza Aérea de los Estados Unidos en la Base de la Fuerza Aérea Vandenberg en California ha rastreado a Tiangong-1 desde su lanzamiento, e incluso publica la ubicación de la estación en un sitio web público .


A finales de marzo, la agencia espacial china Anunciado , a través de los medios estatales, que Tiangong-1 'debería quemarse por completo cuando vuelva a entrar en la atmósfera de la Tierra'.

Compare el probable reingreso limpio de Tiangong-1 con la desordenada destrucción de la sonda rusa Phobos-Grunt Mars. Phobos-Grunt funcionó mal poco después del lanzamiento en noviembre de 2011 y, dos meses después, se hundió sin control en el Océano Pacífico al oeste de Chile con 10 toneladas de hidracina tóxica a bordo.

'Parece que China ha gestionado Tiangong-1 tan bien como cualquier cosa puede gestionarse en el difícil y distante entorno del espacio', dijo a The Daily Beast Joan Johnson-Freese, experta espacial del Naval War College en Rhode Island.

“China ha sido cada vez más transparente acerca de su programa de vuelos espaciales tripulados, del cual Tiangong forma parte, porque desea mucho la publicidad positiva que con mayor frecuencia viene con los logros espaciales”, agregó Johnson-Freese.


Beijing podría lograr un golpe de relaciones públicas a mediados de la década de 2020, cuando Tiangong-2, el sucesor más grande y potencialmente más duradero de Tiangong-1, finalmente debería entrar en funcionamiento. La Administración Nacional del Espacio de China lanzado los primeros componentes de Tiangong-2 en septiembre de 2016.

En enero, la agencia espacial china seleccionó a los primeros astronautas para la futura tripulación del Tiangong-2. Beijing espera que la estación esté lista para los ocupantes humanos en 2022, asumiendo que los ingenieros puedan resolver problemas técnicos con los sistemas de soporte vital de la estación y con el poderoso cohete Long March 5 que está programado para impulsar el resto de Tiangong-2 a la órbita.

Mientras China ensambla lentamente su próxima estación espacial, Estados Unidos está considerando desarmar su propia estación. La Estación Espacial Internacional, que la NASA y las agencias espaciales asociadas completaron en 1998, necesitarán mejoras significativas para mantenerse a salvo más allá de mediados de la década de 2020.

La administración Trump ha considerado cortar los fondos estadounidenses para la Estación Espacial Internacional en 2024. En ese caso, es probable que solo financiación privada preservaría la estación.

“La decisión de poner fin al apoyo federal directo para la ISS en 2025 no implica que la plataforma en sí sea desorbitada en ese momento; es posible que la industria continúe operando ciertos elementos o capacidades de la ISS como parte de una futura plataforma comercial , ' estados y NASA documento de planificación obtenido porEl Washington Post.

Pero la industria espacial de EE. UU. No está particularmente interesada en cubrir el costo operativo anual de $ 4 mil millones de la estación. Mark Mulqueen, director del programa de la estación espacial de Boeing, dijoEl Washington Postque el plan de la administración es un 'error' que podría 'tener consecuencias desastrosas para el liderazgo estadounidense en el espacio'.

Si Washington recorta la financiación de la Estación Espacial Internacional y ninguna empresa privada se hace cargo de la operación de la estación, la ISS pronto podría enfrentar el mismo destino explosivo que le espera a Tiangong-1. Y eso podría dejar a Tiangong-2 como el único hábitat fuera del mundo de la humanidad, con China como su único propietario.

A Monopolio chino de las estaciones espaciales sería el resultado del enfoque paciente e inquebrantable de Beijing para la exploración espacial, un enfoque que, sí, ocasionalmente resulta en una vieja estación abandonada que se quema dramáticamente en la atmósfera.

Los programas espaciales estadounidenses tienden a fluctuar enormemente con las sucesivas administraciones presidenciales. Los chinos, por el contrario, 'están jugando a la tortuga con la liebre estadounidense', dijo Johnson-Freese. 'Sabes quién finalmente ganó esa carrera'.