El misterio del cáncer de Jimmy Carter

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El misterio del cáncer de Jimmy Carter

Ex-presidenteJimmy Carteranunció hoy que los médicos habían encontrado manchas de cáncer de melanoma en su hígado y cerebro y que comenzaría el tratamiento de radiación de inmediato. La noticia es sorprendente considerando las especulaciones anteriores de que Carter, de 90 años, podría haber estado sufriendo de cáncer de páncreas, que se cobró la vida de su padre y de sus tres hermanos. (A principios de agosto, Carter reveló que se había sometido a una cirugía en el hígado, sin dar más detalles sobre el cáncer).

En sus memorias, Carter había notado lo inusual de su familia con respecto a este último diagnóstico: 'Los Institutos Nacionales de Salud comenzaron a controlar a todos los miembros de nuestra familia con regularidad', escribió Carter, 'y mi último hermano restante, Gloria, sesenta y cuatro, fue diagnosticada con cáncer de páncreas y murió en 1990. No había ningún registro de que otra familia estadounidense hubiera perdido cuatro miembros a causa de esta enfermedad '. Su madre tenía varios cánceres, incluida la participación del páncreas, entre otros sitios, mientras que los otros cuatro tenían cáncer de páncreas primario.


La confluencia de tantas personas en una familia con el mismo cáncer inusual ha planteado la cuestión de si el cáncer de páncreas, que se encontrará en 49.000 estadounidenses en 2015 y matará a más de 40.000 , podría tener un fuerte elemento heredable, al menos para algunas familias.

En este momento, la contribución de los genes heredados a las tasas generales de cáncer de páncreas no parece sustancial. Y el diagnóstico de Carter solo aumenta el misterio de por qué algunos miembros de la familia desarrollan un tipo de cáncer y no otro.

Esta es un área siempre caliente: los componentes del ahora senescente Baby Boom no son más que hijos de la Doble Hélice y el maravilloso mundo del ADN. Watson y Crick publicaron su sorprendente descubrimiento en 1953, cuando el boom realmente estaba comenzando a explotar. Nuestra fascinación y creencia casi religiosa en el gen como una verdad cósmica fundamental e inmutable no se ha desvanecido en los más de 60 años transcurridos desde entonces. Sin embargo, con esta reverencia ha venido una falta de atención a lo que hablamos cuando hablamos de genes, especialmente el camino de una mutación genética a un tumor.

Hay dos formas básicas en que los genes pueden contribuir al desarrollo del cáncer: ya sea a través de mutaciones genéticas de la línea germinal o mutaciones genéticas somáticas. Aunque los términos parecen arrogantemente exclusivos e intencionalmente confusos, la diferencia en realidad es bastante simple: las mutaciones genéticas de 'línea germinal' se refieren a anomalías en los genes que se obtienen al nacer: cabello rojo, ojos azules, nariz grande o quizás un gen del cáncer, como BRCA , que está fuertemente asociado con los cánceres de mama y ovario. Cada célula del cuerpo contiene el gen de la línea germinal de las malas noticias. Tales cambios genéticos de la línea germinal son la trágica firma de las 'familias de cáncer', esos grupos desamparados que contraen cánceres de cierto tipo, generación tras generación.


Sin embargo, estos tipos de problemas genéticos comprenden la minoría de la historia de los genes y el cáncer. Más comunes son las mutaciones somáticas: daño a un gen que inicialmente era perfectamente normal y heredado (línea germinal), pero que se vio afectado por demasiada luz solar o humo de cigarrillo o una infección viral persistente. Aquí, un gen que alguna vez funcionó a la perfección durante décadas es transformado por uno de los innumerables procesos complejos en un desastre, un gen que promueve el crecimiento de una célula cancerosa. Dicho de otra manera, la mandíbula de la línea germinal, por muy puntiaguda o torcida que sea, es la que te dieron mamá y papá, mientras que la que está somáticamente mutada es la que tienes después de que un apoyador enfurecido te golpea.

Por supuesto, esta visión de la genética del cáncer es simplista, los dos tipos de problemas a menudo colaboran. Por ejemplo, algunas personas pueden heredar un gen incompleto que, si no se toca, permanece en silencio. Pero, con los empujones ambientales adecuados, nuevamente provocaciones como la luz del sol o los cigarrillos, este fragmento inestable de ADN podría desencadenar la cascada de eventos desafortunados que conducen a un cáncer letal.

En los días venideros, aprenderemos más sobre la difícil situación del presidente Carter y recordaremos a su extraña familia, cada uno de los cuales murió de cáncer de páncreas: su padre agricultor de maní, fallecido hace mucho tiempo y vagamente caracterizado, y la señorita Lillian, su madre, que estaba llena de vinagre. y se deleitó en el papel de la franca y valiente franca sureña; el hermano Billy, que bebía mucho, hablaba aún más y le gustaba viajar a Libia; su hermana evangelista, Ruth, que les dio a los liberales un escalofrío con su profunda fe cristiana fundamentalista y su punto de vista de que permitir que Jesús entrara en la memoria era una cierta forma de ser sanado; y su hermana pequeña, Gloria.

Pase lo que pase, el presidente Carter, que ha sido una voz de la razón obstinada y justa en un mundo en constante remolino, ya está enfrentando la situación con la notable dignidad y calma que ha caracterizado su trabajo en las muchas décadas desde que dejó la Oficina Oval ya que ha atraído la atención y los recursos necesarios a personas subrepresentadas en todos los países y creencias religiosas. Y sabiendo cómo ha manejado otras situaciones, parece probable que enfrente este desafío de una manera pública que le brinda un enfoque importante a otro grupo de personas desatendidas y en su mayoría ignoradas: las personas mayores con cáncer.