El ahogamiento de Louisiana: por qué muchos negros no pueden nadar

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El ahogamiento de Louisiana: por qué muchos negros no pueden nadar

Es la peor pesadilla de los padres: ver a su hijo morir a pocos metros de distancia mientras usted permanece indefenso.

Maude Warner Vivió esa agonía esta semana cuando lo que se suponía que iba a ser una divertida excursión familiar se convirtió en tragedia. Ella, sus hijos y algunos amigos estaban de picnic en la orilla del río Rojo cerca de su casa en Shreveport, Louisiana. Uno de sus hijos, DeKendrix Warner, de 15 años, que no sabía nadar, estaba jugando en las aguas poco profundas cuando accidentalmente se bajó de una cornisa sumergida en las profundidades. DeKendrix sobrevivió, pero no antes de que seis de sus hermanos y amigos se ahogaran mientras intentaban salvarlo. Maude Warner perdió a tres de sus hijos ese día: una hija de 13 años e hijos de 14 y 17 años. También fallecieron tres de sus amigos, hermanos de 18, 17 y 15 años.


Ninguno sabía nadar.

“El verano pasado en la ciudad de Nueva York, siete personas se ahogaron, cuatro de ellos adultos, tres de ellos niños, todos descendientes de minorías”.

Debido a la raza de las víctimas, el espantoso incidente ha aumentado el interés en una estadística oscura pero sorprendente: alrededor del 70 por ciento de los jóvenes afroamericanos no saben nadar y las tasas de ahogamiento entre los jóvenes negros son mucho más altas que entre los blancos. Cada verano, los informes de noticias sombríos se despliegan como un reloj. Hace dos semanas, un Niño de 12 años ahogado en la piscina de un vecino en Maryland; su tío luego se ahogó tratando de salvarlo. La semana anterior, un par de adolescentes fueron encontrados en el fondo de una piscina en Iowa. Y un mes antes de eso, un niño de 11 años ahogue en una piscina en Long Island. En todos los casos, la joven víctima era afroamericana y no sabía nadar.

“Lo que sucedió en Luisiana es una tragedia”, dice el nadador de estilo libre y medallista de oro olímpico Cullen Jones, solo el tercer afroamericano en formar parte del Equipo Olímpico de Natación de EE. UU. “Mi corazón se siente muy pesado cuando escucho estas cosas”.


Para muchas personas, la natación es una de esas habilidades rudimentarias que ni siquiera recuerdan haber aprendido, como caminar o andar en bicicleta. Este también solía ser el caso de la mayoría de los negros, hasta que la esclavitud entró en escena.

'Si un esclavo sabía nadar, podría escapar, por lo que se puso miedo al agua en la gente, y ese miedo se ha transmitido de generación en generación', dice Agnes Davis, presidenta y directora ejecutiva de Nadar, nadar, nadar, digo , el socio local del programa de natación Make a Splash en Harlem. Davis dice que comenzó su academia en 2009 después de que la despidieran de un trabajo bien remunerado en el campo de la medicina. 'Lo que me hizo decidir hacer esto', explica, 'fue que el verano pasado en la ciudad de Nueva York, siete personas se ahogaron, cuatro de ellos adultos, tres de ellos niños, todos de ascendencia minoritaria'.

Durante el siglo XX, la segregación racial volvió a conspirar para alejar a los negros del agua. Las instalaciones públicas de natación que se construyeron en todo el país a principios y mediados del siglo XX solían ser solo para blancos. Como Jeff Wiltse, autor deAguas en disputa: una historia social de las piscinas en Estados Unidos, le dijo a NPR , incluso en ciudades que no contaban con una política oficial de segregación, “los blancos montaban, básicamente, guardias centinelas en la entrada de la piscina, y cuando los nadadores negros intentaban entrar y acceder a ellos, los golpeaban, a veces con garrotes. . '

Quizás debido a estos factores, incluso hoy en día, los negros parecen ser más propensos a la hidrofobia que los blancos. Dra. Carol C. Irwin , profesor asistente de ciencias de la salud y el deporte en la Universidad de Memphis, es uno de los autores del último estudio sobre habilidades de natación entre las minorías, que encuestó a más de 2000 niños y padres de minorías en Atlanta, Boston, Denver, Memphis, San Diego y Minneapolis-St. Paul. “Los padres y los niños temen ahogarse y lesionarse cuando están cerca del agua”, dice. 'Encontramos esto una y otra vez'.


Davis, que ha estado nadando toda su vida, describe este miedo vívidamente. “Imagina que alguien te agarra la mano con tanta fuerza que te corta el suministro de sangre y te adormece la mano”, dice. “Tuve hijos y mis padres me hicieron eso. Así de real es el miedo. Y hemos tenido que superar eso. He tenido niños gritando malditamente porque no quieren meter la cara en el agua ”.

Según el Dr. Irwin, también entran en juego otras variables. “El miedo a ahogarse y el miedo a lesionarse fue absolutamente el más significativo” entre las minorías raciales, explica, “pero el siguiente, realmente importante, fue la falta de aliento de los padres. Y luego, la tercera variable fueron los problemas de apariencia personal '.

Por supuesto, dice Davis, la falta de aliento de los padres es solo un corolario del miedo. “Lo que pasa”, dice, “es que cuando los padres tienen miedo, le transmiten el miedo al niño”.

Y la apariencia personal, por tonta que parezca, es un problema serio para las mujeres negras, dice Davis. Muchas mujeres afroamericanas, dice, son reacias a nadar porque no quieren arruinar sus peinados de alto mantenimiento. 'Sé que para un hombre es difícil de entender', dice, 'pero para las mujeres de color, esto es muy importante'. Y ella dice que cualquier programa educativo debe abordar esto como una preocupación legítima. “Les diré, el hecho es que las mujeres afroamericanas gastan mucho dinero en su cabello, mucho, y puedo decir esto porque soy afroamericana. Por eso, siempre tienen miedo de lo que [el agua o el cloro] le hará al cabello. Entonces, lo que hago es recomendar los productos que uso, porque hay muchos productos que ayudan a proteger tu cabello mientras estás nadando. Puedes lidiar con eso. Y al final, le digo a la gente: '¿Sabes qué? Siempre puedes ir a darte un baño y ponerlo por $ 10 en la tienda dominicana '”.


Lee Pitts, que dirige la escuela de natación Lee Pitts en Fort Myers, Florida, incluso ha teorizado que si más residentes negros de Nueva Orleans hubieran sabido nadar, el número de muertos por el huracán Katrina podría no haber sido tan alto como lo fue. 'Si tuvieran algunas habilidades avanzadas de natación, solo un remo básico para perros, podrían haber sobrevivido', dijo. La tinta de Brooklyn . 'Lo suficiente para llegar a un lugar seguro'.

El olímpico Cullen Jones, quien casi se ahoga cuando tenía 5 años, también está tratando de hacer que los adultos entren a la piscina mientras viaja por todo el país promocionando el Hacer un chapoteo iniciativa, que tiene como objetivo enseñar a nadar a las minorías. “Siempre les digo que nunca es demasiado tarde”, dice. 'Les explico cómo funciona el agua, porque el agua es algo que a todos los niños les encanta estar cerca, y es un gran problema cuando los padres no creen que sea importante hacer que sus hijos naden'

Adoptar la natación como deporte, dice Davis, también puede abrir muchas puertas. “Muchos padres no se dan cuenta de que hay dinero para becas involucrado en la natación. Siempre pensamos en baloncesto o fútbol, ​​pero la natación también puede llevarte a Harvard, Brown, Yale o Columbia '.

Al igual que Agnes Davis, Cullen Jones quiere promover la natación, pero, dice, “llevará mucho tiempo lograr que la gente lo vea como un deporte en el que puedan decir, sí, yo también puedo hacer eso. Y tomará modelos a seguir en el deporte, al igual que Venus y Serena en el tenis. Se necesitará alguien que obtenga una medalla de oro y marque el camino, y yo espero ser esa persona. Tuve un gran 2008, obtuve una medalla de oro, aunque creo que mucha gente no lo vio. Pero, con suerte, en 2012 volveré a ir a los Juegos Olímpicos y, con suerte, conseguiré más medallas y pondré el deporte en el mapa '.

Constantino Diaz-Duran ha escrito para el New York Post, el Washington Blade y el Orange County Register. Vive en Manhattan y es un ávido fanático de los Yankees. Lo encontrarás en Twitter como @cddNY .