Antes de su circo, P.T. Barnum inauguró el museo más loco del mundo en Nueva York

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Antes de su circo, P.T. Barnum inauguró el museo más loco del mundo en Nueva York

El 13 de julio de 1865, se subió el telón de un espectáculo espectacular que estuvo lleno de todas las extrañas vistas y extrañas maravillas por las que el gran animador P.T. Barnum se había hecho conocido. Esta vez, sin embargo, un velo de horror cubrió el drama.

Alrededor de las 12:30 p.m., se informó de un incendio en las salas de ingeniería de la planta baja del Museo Americano de Barnum.


En solo cuarenta minutos, el incendio arrasó toda la estructura de cinco pisos y produjo una escena sacada de una pesadilla. Si bien todos los humanos lograron escapar de la estructura en llamas, muchos de los animales, junto con los tesoros inanimados de Barnum, estaban condenados.

Mientras las multitudes se reunían frente a la atracción popular, algunos de los animales que no estaban confinados a los recintos cuando comenzó el pánico intentaron saltar por las ventanas en llamas .

Algunos se escaparon; otros fueron baleados por policías que esperaban. Esas criaturas encerradas en un lugar, incluido un par de ballenas blancas encerradas en un acuario gigante, ardían o hervían vivas mientras ciertos miembros de la multitud que no se contentaban con simplemente observar el espectáculo se entregaban a un pequeño saqueo.

'El incendio que ayer destruyó el Museo Americano de Barnum, aunque hirió gravemente y empobreció materialmente a su propietario emprendedor y de espíritu público, hizo un daño a esta y a las comunidades adyacentes, que ni el tiempo ni el dinero pueden reemplazar', se lee en el encabezamiento de la pieza que se apoderó de toda la portada de elNew York Times el 14 de julio de 1865.


El Times tenía razón en que un tesoro nacional y sus muchas curiosidades invaluables habían sido completamente destruidos, pero demostró estar equivocado acerca de la irremplazabilidad general del museo.

Un año más tarde, Barnum reabriría en una nueva ubicación, aunque también se quemó hasta los cimientos después de solo dos años. Sería la tercera vez que tenía el encanto, pero para entonces, el Museo Americano de Barnum había sido eclipsado por su circo ambulante.

Si bien Barnum es mejor conocido como el padrino del circo de tres pistas, se inició en el mundo de las vistas fantásticas y la descarada farsa como propietario de un museo.

En 1841, cuando Barnum compró el Museo Americano de Scudder, había Perdió su empleo como vendedor de loterías y dueño de una tienda y decidió probar suerte a tiempo completo en el espectáculo que parecía surgir de forma tan natural.


El mejor showman , el éxito de taquilla musical dirigido por Hugh Jackman en 2017, dramatizó esta era temprana del ascenso de Barnum a la fama.

Lo que la película acertó fue que Barnum se involucró en un pequeño engaño para adquirir el dinero para su museo. Pero sus maquinaciones eran un poco más complicadas que hacer pasar una flota de barcos mercantes ahogados como su propia flotilla que todavía navegaba por los mares.

El bar en lugar arreglado ser contratado como gerente de una institución rival, el Museo de Peale, con la condición de que compraran Scudder's, según Eric D. Lehman en Convertirse en Tom Thumb .

Luego, fue a espaldas de su nuevo empleador e hizo un trato con Scudder de que si la venta fracasaba, le venderían su museo a un costo reducido. Una vez que Peale dejó de pagar, Barnum se fugó de su nuevo trabajo con su salario inicial y adquirió una etapa propia.


Ahora que tenía un palacio de cinco pisos en la esquina de Broadway y Ann Street en el centro de Manhattan, Barnum se dispuso a construir su fantástica colección.

En este momento, el concepto de museos aún se estaba estableciendo, y eran una especie de comodín para el entretenimiento, la educación y el espectáculo, o como el blog. Desordenado nessy chic dice, 'museo / zoológico / espectáculo de fenómenos / sala de conferencias / teatro / museo de cera ni siquiera cubre todo lo que había para ver y hacer allí'.

'Hubo exhibiciones de la historia nacional de los Estados Unidos, fósiles exóticos y especímenes taxidermizados de historia natural que se obtuvieron de los viajes internacionales de Barnum'

En los más de 20 años en que la primera y más grande versión del Museo Americano de Barnum entretuvo a las masas de Nueva York, el mejor showman reunió maravillas tanto reales como inventadas de todo el mundo.

Hubo exhibiciones de Historia nacional de EE. UU. (reliquias de la Guerra Revolucionaria y la Guerra de 1812), fósiles exóticos y especímenes taxidermizados de historia natural que se obtuvieron de los viajes internacionales de Barnum (piense en aves, insectos, reptiles y animales), y una colección de piedras preciosas y monedas raras. Se exhibieron figuras de cera de importantes personajes históricos, así como inventos novedosos para deleitar al público espectador.

Barnum, el rey de las creaciones fabulistas, también reunió algunas exhibiciones más creativas, como un fósil de una sirena Feejee que en realidad era la cabeza de un mono cosida a la cola de un pez.

Parte integral de la emoción (y las tarifas de entrada) para el museo estaba creando un aura de escepticismo en torno a las novedades exhibidas. Después de todo, si se debatió sobre la legitimidad de un nuevo hallazgo extravagante, probablemente uno debería ir a comprobarlo por sí misma.

Barnum estaba feliz de unirse a la diversión y plantar una pequeña contraprogramación propia. En el P.T. Lector de Barnum , James W. Cook caracteriza el movimiento de marketing característico de Barnum como: 'Si a su producto le falta entusiasmo, invente uno. Invente testimonios de expertos. Finge triunfos anteriores. y para la pièce de résistance, contrata a rivales falsos para que te acusen de hacerlo '.

Además de las salas de exhibición, se creó una atmósfera de carnaval a través de una casa de diversión y animales escénicos (el museo sirvió como una especie de campo de pruebas para los actos que eventualmente saldrían de gira en el circo). También se exhibieron animales vivos, incluidas jirafas y las ballenas blancas antes mencionadas.

Cuando no paseaban por las salas de exposiciones, los visitantes que habían pagado una preciosa moneda de veinticinco centavos para quedar sorprendidos y asombrados por los tesoros de Barnum podían ver actuaciones por sopladores de vidrio, magos, adivinos y el más despreciable de los pseudocientíficos del siglo XIX, los frenólogos.

O podían disfrutar del salón de ostras, el jardín de la azotea o la tienda del museo, donde podían traer a sus queridas y recientemente fallecidas mascotas para que fueran taxidermizadas. Barnum fue un genio en sacar monedas adicionales de los bolsillos de su cliente a cada paso.

Pero no todo fue diversión y juegos. El espectáculo de fenómenos se estaba convirtiendo en una parte integral del entretenimiento estadounidense a principios del siglo XIX, y Barnum, quien se convirtió en el padrino del entretenimiento masivo en los Estados Unidos, reunió con entusiasmo su propia compañía de artistas. Hoy en día, muchas de sus prácticas se ven por lo que fueron: explotador ya menudo aborrecible.

De Barnum primeros intérpretes en el Museo Americano incluyó a los gemelos siameses Chang y Eng, Charles Stratton, más conocido como el famoso pulgarcito, que comenzó a actuar en el museo cuando solo tenía cinco años, pero que se anunciaba como 11, y Josephine Clofullia, conocida como la Mujer barbuda.

Como Chicos Bowery , un blog sobre la historia de Nueva York, lo describe, el museo de Barnum tenía las 'atracciones más famosas, más imaginativas y políticamente incorrectas' de la ciudad.

Los críticos e incluso el público podrían haber sabido que estaban siendo engañados por al menos algunos de los 'tesoros' dentro del Museo Americano de Barnum, pero eso no impidió que se convirtiera en uno de los atracciones imperdibles en la ciudad.

El mercurio de Nueva Yorkinformó el 8 de diciembre de 1860 que el museo era el “único lugar de diversión en América visitado voluntariamente por el Príncipe de Gales” durante su viaje a los estados.

También hizo que Barnum ganara un centavo, aunque se apresuró a restar importancia a su riqueza. En un artículo que escribió para el Atlas de Nueva York durante sus viajes por Europa en agosto de 1844, Barnum se describió inmodestamente a sí mismo como un “individuo decididamente modesto” mientras que al mismo tiempo se jactaba de su destreza en el entretenimiento y su éxito en los negocios.

'Estoy decidido a gratificar mi propio orgullo y el placer de mis patrocinadores al mismo tiempo, haciendo de esa institución el establecimiento más atractivo y valioso de su tipo en el mundo'

Escribió: “Si bien ahora no tengo ni espero tener suficiente [dinero], es obvio que las ganancias pecuniarias del museo son pequeñas en comparación con lo que puedo obtener de otras maneras ... pero prometo mi honor que renunciaría a todas las demás esperanzas de emolumento que poseo en el mundo, en lugar de separarme del Museo Americano; por ahora, habiendo obtenido la independencia, estoy decidido a gratificar mi propio orgullo y el placer de mis patrocinadores al mismo tiempo, haciendo de esa institución el establecimiento más atractivo y valioso de su tipo en el mundo '.

Poco más de 20 años después, este sueño ardería en llamas.

La causa del incendio nunca se ha determinado con certeza. En los días posteriores al infierno, muchos culparon a un horno defectuoso en un edificio vecino. (Esta explicación llevaría en parte a Barnum a instalar un caldera novedosa en su segundo museo, que trágicamente sería la causa de la ardiente desaparición de esa institución).

Pero en retrospectiva, muchos sospechan que el incendio fue provocado deliberadamente por una persona o grupo en esos primeros días posteriores a la Guerra Civil que se opuso a la postura abolicionista de Barnum.

La relación de Barnum con la lucha para poner fin a la esclavitud y promover la igualdad racial es compleja. Él tuvo su comienzo en el mundo del entretenimiento con un acto despreciable y racista ; en 1835, compró a una anciana ciega y paralítica y la 'exhibió' por una pequeña tarifa como esclava de 160 años que solía ser la niñera de George Washington.

Y aunque más tarde anunció que su museo estaba abierto a todos, existe alguna evidencia de que a los afroamericanos solo se les permitió visitar durante momentos específicos y separados, al menos hasta la década de 1860, según Lehman.

Pero sus actitudes hacia la esclavitud comenzaron a cambiar a fines de la década de 1850 y, en 1865, hizo campaña para ser elegido miembro del Congreso de Connecticut con una plataforma abolicionista.

Ya sea que la tragedia haya sido causada por un acto deliberado de sabotaje o por una pura desgracia, Barnum respondió como el visionario del entretenimiento que era y se negó a que lo detuvieran. Continuaría creando nuevos museos y los más innovadores circo ambulante .

Pero el primer templo de Barnum a la curiosidad y el asombro preparó el escenario para que se convirtiera en el don del entretenimiento que era y se ganó su propio lugar en los anales de la historia.

Como elNew York Timesescribió en su informe sobre el incendio: “Concediendo las innumerables sensaciones con las que el público inteligente estaba disgustado y el público inocente engañado, y la patraña siempre patente con la que el hábil administrador mimaba y engatusaba a un pueblo crédulo, el Museo todavía merecía un lugar honorable en la primera fila de las colecciones raras y curiosas del mundo '.